Den gängse kunskapen kring viljestyrka säger att vi har en begränsad viljestyrka. Ungefär på samma sätt som vi har en begränsad fysisk styrka eller uthållighet. Men är detta fel? Senaste forskningen tyder på det

För inte så länge sedan såg mina rutiner efter arbetet så här: Efter en jobbig dag satt jag i soffan, gjorde ”Netflix och chill”, gärna med en glass. Trots att jag visste att jag inte borde äta glass med allt det socker som glassen innehåller – Det var min välförtjänta belöning för att jag arbetat så hårt.

Psykologiska forskare har ett namn för detta fenomen: egoutarmning (ego deplition). Teorin skapad av Baumeister är att viljestyrka är kopplad till en begränsad reserv av mental energi, och när vi har slut på den energin, är vi mer benägna att förlora självkontrollen. Denna teori verkar förklara mitt glassätande och min Netflix konsumtion.

Men nya studier tyder på att vi har tänkt på viljestyrka allt fel, och att teorin om egoutarmning kanske inte är san. Ännu värre, att hålla fast vid idén att viljestyrka är en begränsad resurs kan faktiskt vara dålig för oss, vilket gör oss mer benägna att förlora kontrollen och agera mot vår bättre vetande.

Ego-utarmning mottog vetenskapligt stöd i slutet av 1990-talet, då psykologen Roy Baumeister och hans kollegor vid Case Western University genomförde ett experiment som sedan dess har citerats över tre tusen gånger av sina akademiska kamrater.

I studien frågade forskarna två grupper att vänta i ett rum där det fanns två tallrikar med mat. En tallrik höll nybakade kakor och de andra röda och vita rädisorna. Varje grupp fick äta från endast en tallrik. Tanken var att gruppen som endast fick äta rädisor skulle behöva ägna sig stor viljestyrka för att motstå att äta kakorna.

Därefter gav forskarna båda grupperna ett pussel att arbeta på. Som vanligt vid denna typ av studier visste inte deltagarna vad det riktiga syftet med studien var. I detta fallet var pusslet omöjligt att avsluta. Forskarna ville se vilken grupp som skulle arbeta med uppgiften längst.

Hypotesen var att rädisgruppen – som spenderat betydande energireserver med att undvika kakorna – skulle ge upp pusslet tidigare. Det är precis vad som hände.

Studiedeltagarna som använt viljestyrka till att undvika kakorna orkade i genomsnitt bara åtta minuter, medan kakätarna (och en kontrollgrupp som bara gjorde pussellösande delen av experimentet) varade nitton minuter. Undersökningen drog slutsatsen att rädisätarens använt mer viljestyrka och snabbare blev trötta.

En studie nyligen publicerad i Perspectives on Psychological Science, som använde Baumeister-godkända experiment och involverade över tvåtusen deltagare, försökte reproducera Baumeisters resultat men fann inga tecken på egoutarmning. Vidare kunde två ytterligare studier, båda som visas i tidskriften PLOS ONE, inte replikera den ursprungliga studiens resultat. Baumeister har ifrågasatt de metoder som används i några av uppföljningsstudierna, men mer än en forskare tvivlar nu på teorin om egoutarmning.

År 2010 var Evan Carter, då en doktorand vid University of Miami, en av de första som utmanade Baumeisters fynd. Carter tittade på en meta-analys av nästan tvåhundra experiment som slog fast att egoutarmningen var verklig. Vid närmare inspektion upptäckte han att meta-analysen visade en publikationsbias; studier som hade framkallat motsägelsefulla bevis inkluderades inte. När dessa studier inkluderats konstaterade han att det inte fanns några bevis för att stödja ego-utarmningsteorin.

Dessutom har några av de mer magiska aspekterna av teorin, såsom att sockret fungerat som en viljestyrka stärkning, blivit helt förkastat. För en deltagare kan sockret från en läsk / kaka inte gå in i blodomloppet tillräckligt snabbt för att ge någon ökning av mental energi.

Dessutom har hjärnexperter länge känt att hjärnan inte konsumerar mer blodsocker när man arbetar med svåra uppgifter. Hjärnan är ett organ, inte en muskel, och förbrukar således inte extra energi som en muskel skulle göra. Din hjärna använder samma antal kalorier per vakna minut, oavsett om du arbetar med ekvationer eller tittar på kattvideor.

Så vad förklarar fenomenet som observerats av forskare? När allt kommer omkring är det inte allmänt känt att arbetet hårt arbete tar all vår energi? Och att tankning med kakor (eller annat socker) gör oss bättre i stånd att fortsätta med svåra uppgifter?

Det visar sig att det här är ett klassiskt fall av hur korrelation inte innebär orsakssamband. De anekdotiska effekterna som observerats av tidiga ego-utarmningsstudier kan ha varit autentiska, men det verkar nu som forskare bakom studierna hoppade till felaktiga slutsatser.

Ny forskning föreslår en annan förklaring . I en studie som gjordes av Stanfords psykolog Carol Dweck och hennes kollegor, publicerade i National Academy of Sciences, såg Dweck att tecken på egoutarmning endast observerades hos försökspersoner som trodde viljestyrka var en begränsad resurs. De deltagare som inte såg viljestyrka som ändliga visade inte tecken på egoutarmning.

Det verkar ego-utarmning kan vara bara ett annat exempel på hur tron driver uppförande. Att tänka på att vi spenderar energi får oss att känna oss tröttare, samtidigt som vi belönar oss med en övertygelse för att få oss att må bättre. Det är inte sockret som ger en långvarig mental uthållighet, utan snarare placebo-effekten.

Om ego-utarmning väsentligen orsakas av placebotankar, måste man undra om den skada som gjorts av denna omvända hypotesen. Många människor, särskilt självhjälpsguruer, främjar fortfarande idén om ego-utarmning, kanske inte är medvetna om det motsägelsefulla beviset som kallar teorin ifrågasatt. Men om Dwecks slutsatser är korrekta, gör det en verklig skada att upprätthålla idén om viljestyrka som en begränsad resurs.

För att sprida hypotesen om ego-utarmning gör det människor mindre benägna att faktiskt uppnå sina mål eftersom det ger dem en anledning att sluta när de annars skulle kunna fortsätta. Och tilläggsförslag som glukosutarmningsteorin slår oss två gånger. Inte bara ger det ett (undermedvetet) rationell beslut att sluta för tidigt, men det ger oss också en söt pseudo-pick-me-up kraft som inte finns.

Baumeister säger att han och hans kollegor arbetar med ytterligare studier för att visa att egoutarmning är verklig. Det kan väl vara att det i noggrant kontrollerade laboratorieförhållanden verkar viljestyrka ta slut – även om motsägelsefulla bevis gör denna slutsats för tidig att uttala sig om.

Kanske är tanken på egoutarmning påtaglig eftersom det uppfyller ett behov av att motivera varför vi ibland gör saker vi vet att vi inte borde, till exempel prokastrinering på jobbet när vi ska arbeta på ett projekt.

Men snarare än att leta efter en dold viljestyrktank i våra huvuden, som inte existerar, borde vi acceptera att vi är ömtåliga, distraherbara varelser som kan slarva ibland. Kanske försöker vår kropp (inklusive hjärnan) berätta något för oss.

Michael Inzlicht, professor i psykologi vid University of Toronto och huvudforskaren vid Toronto Laboratory for Social Neuroscience, tror att viljestyrka inte är en begränsad resurs utan i stället fungerar som en känsla. Precis som vi inte alltid är glada eller arga, ökar viljestyrka och förändras utifrån vad som händer med oss och hur vi känner. Att se viljestyrka genom denna lins har stora konsekvenser.

För om mental energi är mer som en känsla än bränsle i en tank, kan vi hantera och använda den som sådan och lära oss att rida ut dåliga känslor. På samma sätt, när vi behöver utföra en svår uppgift, är det mer produktivt och hälsosamt att tro att en brist på motivation är tillfällig, än att tala om för oss själva att vi behöver en paus (och glass).

Men ibland är bristen på motivation inte tillfällig. Känslor är kroppens sätt att förmedla information som våra medvetna sinnen kanske saknar. När en brist på mental energi är kronisk bör vi lyssna, precis som vi borde lyssna på våra känslor – som en källa till insikt.

När jag känner mig själv lätt distraherad, kanske något inte är rätt. Om jag kontrollerar Facebook eller Twitter mer än jag borde tar jag det som ett tydligt tecken jag behöver förändra något. Kanske har jag inte sovit, inte tränat, jag ger mig tid för självreflektion.

Men när jag hittar ett ämne som triggar min nyfikenhet eller är i linje med en orsak jag tror på, kommer jag in i en zon där tiden flyger och ord flyter. Jag behöver inte längre tvinga mig att skriva. Jag vill skriva. Efter en arbetsdag med uppgifter som inte kräver viljestyrka känner jag mig inte trött, jag känner mig energisk. Jag känner mig inte som binge-watching Netflix sittande och glassätande soffpotatis, jag känner att jag vill berätta för världen vad jag jobbar med, som eHelsa

I grund och botten ger vi upp om uppgiften inte involverar oss. Att göra omöjliga pussel per order av en socialvetenskapsman i ett labbrock är inte kul, det är inte heller målmedvetet. Samma sak gäller de meningslösa uppgifter som många medarbetare lider av varje dag på jobbet. Vi kan driva genom uppgifter som vi inte njuter av ett tag, men vi kommer aldrig bli vårt bästa om vi ignorerar vad våra känslor säger till oss. Genom att lyssna på vår brist på viljestyrka – som en hjälpsam beslutsassistent som arbetar i samklang med våra logiska förmågor – kan vi hitta nya vägar som kanske inte kräver att vi gör saker som vi inte vill göra.

Precis som vi borde söka glädje genom att engagera oss.

Artikeln är publicerad i HBR november 2016